JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

進歩し続けるロボット(人工物)と人が共存し
豊かな社会を構築する道筋を提案した

1997年(第13回)JAPAN PRIZE

ジョセフ・F・エンゲルバーガー博士(アメリカ)/左

ヘルプメイト・ロボティクス株式会社 取締役会長

吉川弘之博士(日本)/右

前東京大学 総長

ジョセフ・F・エンゲルバーガー博士(アメリカ)

吉川弘之博士(日本)

少子高齢化によって先進国では生産年齢人口の低下が始まっています。こうしたなか「新たな産業革命」と期待されるのがロボットです。製造現場において単純な繰り返し作業や、重たい部品の取り付けなど、体に負担のかかる作業を代替わりしてくれるロボットが登場したのは1950年代のことです。

ジョセフ・F・エンゲルバーガー博士は、ロボットが産業界全体に革新的な生産性の向上をもたらすことを早くから予見し、1956年に世界で初めての産業用ロボット製造会社「ユニメーション」を立ち上げ、ここから初のロボット「ユニメート」を送り出しました。ユニメートは自動車産業をはじめ多くの製造現場に革命をもたらしました。その技術は日本にも導入され、現在の日本のロボット産業の礎になりました。

ロボットによる大幅な生産性向上が実現し、技術の高度化・細分化が進むなか、ロボットなどの機械が社会に及ぼす影響について考える研究者も現れました。ロボット工学の専門家でもある吉川弘之博士は、複雑化および統合化が進む現代の工業製品の全体を見わたし、そのなかから共通原理を見出す「一般設計学」や、人が作り出した人工物総体の社会への影響を考える「人工物工学」などを提唱しました。

また、ロボットをはじめ機械は社会のニーズが生み出すものです。吉川博士の研究のなかには、危険な環境で作業する保全ロボットがありました。そこから生まれた技術は2011年に福島県で起きた原子力発電所事故の対応にも生かされました。ロボットの高度化は、人と機会の新たな関係を生み出すことにつながりそうです。

イラスト

参考

イラスト

エンゲルバーガー博士が送り出したユニメート

 

タイムライン

1996年(第12回)JAPAN PRIZE

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