JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

地震や火山活動のメカニズム解明につながる
プレートテクトニクス理論を形作った

1990年(第6回) JAPAN PRIZE

ウィリアム・ジェイソン・モーガン博士
(アメリカ)/左

プリンストン大学 教授

ダン・ピーター・マッケンジー博士
(イギリス)/中

ケンブリッジ大学 教授

ザビエル・ルピション博士(フランス)/右

エコール・ノルマール・シューペリエール 教授

ウィリアム・ジェイソン・モーガン博士

ダン・ピーター・マッケンジー博士

ザビエル・ルピション博士

「かつて地球上にはパンゲア大陸と呼ばれる一つの超大陸のみが存在し、これが中生代末から分離・移動し、現在のような大陸の分布になった」。これは1912年にヴェーゲナーが提唱した「大陸移動説」です。当時は、大陸がどうやって動くのかを説明することができず、ヴェーゲナーが生きている間には注目されることはありませんでした。しかし、1950年代から60年代の研究で、地球の地殻は「プレート」という巨大な板に分かれていて、それぞれ固有の方向へ年に数センチメートルの速さで動かされていることが解明されました。これがプレートテクトニクスです。

「プレートが地球表面上を動いているとすると、その運動は地球の中心を通る軸のまわりの回転運動のはずだ(オイラーの定理)」。1960年代後半に、そのことに気づきプレートの運動メカニズムの解明に挑戦したのが地球物理学者であるモーガン博士、マッケンジー博士、ルピション博士です。モーガン博士は、地球表面20個のプレートの運動を解析し、プレートが地球表面に沿って実際に回転運動していることを明らかにしました。マッケンジー博士やルピション博士も、それぞれ個々のプレートの運動を物理学的に研究し、地震などさまざまな地学現象をプレートテクトニクスで説明するための基盤を築き上げました。

現在では、地震や火山活動などの成り立ちもプレートテクトニクスで説明することができるようになりました。例えば、東北日本の東の海中では、約 1 億年前に太平洋東部で生まれたプレートが、東北日本を載せたプレートに衝突し、沈み込んでいます。このときのプレート同士の固着現象などが地震の原因になっていると考えられています。自然災害による被害を最小限に食い止めるためにも、プレート研究のさらなる発展が期待されています。

イラスト

地球上のプレート

イラスト

モーガン博士らの研究をきっかけに明らかになった地球上のプレートの動きの方向

タイムライン

1990年(第6回) JAPAN PRIZE

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