JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

生物の多様性を守ることの意義を
解析し評価するための基礎を築いた

2004年(第20回)JAPAN PRIZE

ジョン・ロートン教授(イギリス)

自然環境研究会議(NERC)理事長

ジョン・ロートン教授

私たちの地球には、3000万種ともいわれる多様な生物が存在(種の多様性)し、地域ごとに多様な生態を営み(生態系の多様性)、それぞれの個体が独自の遺伝子(種内の多様性)を持っています。こうした生物に関する多様性を示す概念として、1980年代後半以降、広く使われるようになった言葉が生物多様性(bio‐diversity)です。では、なぜ生物多様性の保全が重要なのか。植物が作り出す酸素が無ければ、多くの生物が生きていけないように、すべての生物は他の無数の生物に依存して生きています。この複雑な相互作用を科学の目で具体的に語ることに挑戦し続けてきたのがロートン博士です。

ロートン博士の業績は多岐にわたりますが、初期の研究成果として知られるのが世界中に自生するシダ植物の一種であるワラビと草食性昆虫との相互作用です。ワラビは蜜腺を持ち、アリの仲間を護衛役として利用しながら、無数の生物との共生体を築いていることを解明。それをきっかけに鳥類、昆虫、哺乳類などさまざまな生物の共生関係をモデル化、数値化する研究に取り組みました。またロートン博士は、1989年に、NERC Centre for Population Biology を設立。ガラス室内の気温と二酸化炭素濃度をコントロールできる大規模な実験装置「エコトロン」の創設を提案し、二酸化炭素の増加が生態系にどのように影響するかといった生物多様性と気候変動に関する実験的な研究の推進にも貢献しました。

生物多様性の重要性が明らかになるのに反して、20世紀以降、地球上の多くの種が絶滅したことが観察されています。ロートン博士らの科学的な研究を受け、1987年から国連環境計画(UNEP)により「生物多様性条約」の準備が開始され、1993年に発効しました。日本でも1995年に生物多様性国家戦略が作成され、現在は里山、干潟などを含めた国土全体の生物多様性の保全に取り組んでいます。

イラスト

3つの概念から成る生物多様性

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生物多様性の概念には「生態系の多様性」「種の多様性」「遺伝子の多様性」の3つが含まれます。

タイムライン

2004年(第20回)JAPAN PRIZE

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