JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

人類の活動が自然に及ぼす影響を
物質の循環をもとに明らかにした

2010年(第26回)JAPAN PRIZE

ピーター・ヴィトーセク博士(アメリカ)

スタンフォード大学生物学部 教授

ピーター・ヴィトーセク博士

産業革命以降、人類の経済活動は拡大し続け、相対的に地球は小さくなってしまったといえます。森林の伐採など生態系への直接の影響だけでなく、農業、工業生産などが地球規模の生態系に与える影響も考慮しなければなりません。「生態系生態学」の専門家であるヴィトーセク博士は、生態系における窒素、リンなどの栄養素の物質循環の研究を基に、さまざまな要因が生態系にどのような影響を与えているかを分析する「生物地球化学」の分野に先駆的な業績を上げてきました。

ヴィトーセク博士は、1980年代に北太平洋のハワイ諸島で研究を行いました。ハワイ諸島は、火山活動によって次々に生まれた島です。そして、生まれてから数十万年以内の新しい島と数百万年以上たつ古い島では、生態系における窒素の循環が大きく異なっていました。さらに窒素循環にもっとも大きな影響を与えるのが農業など人間の営みであることを解明したのです。

これらの研究はヴィトーセク博士のその後の活動に大きな影響を与えました。ハワイ諸島の物質循環の変化は世界規模で起きてしまったことの縮図だからです。ヴィトーセク博士は、人間活動がもたらした窒素過剰が河川や沿岸海域の汚染、さらには土壌や地下水の酸性化、生物多様性の減少などにも影響を与えていることを、数多くの研究レポートで指摘し続けました。ヴィトーセク博士は、研究成果を通じて人間活動が地球環境に深刻な影響を与えていることを明らかにするとともに、問題解決のためのヒントを提供し続けています。

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ハワイ諸島の誕生と物質循環の変化

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古い島
生物の活動により窒素が豊富に蓄積され循環している。地表のリンは雨などで洗い流され、供給が制限されている。

新しい島
窒素が乏しい環境であり、そこに適応した植物から生育。リンは溶岩の風化などで豊富に供給されている。

地球システムの主な要素における人間支配率

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タイムライン

2010年(第26回)JAPAN PRIZE

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