JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

体が自己・非自己を区別するメカニズムを解明 免疫研究を進歩させた

1999年(第15回)JAPAN PRIZE

ジャック・ストロミンジャー博士(アメリカ)/左

ハーバード大学分子細胞生物学 教授

ドン・ワイリー博士(アメリカ)/右

ハーバード大学生化学・生物物理学 教授


ジャック・ストロミンジャー博士(米国)ドン・ワイリー博士(米国)

私たち人間の体には、自分にとって「異物」から身を守る免疫システムがあります。このシステムで「自己」と「非自己」を識別する基準となっているのが「ヒト主要組織適合抗原」(MHC)というタンパク質です。MHCは、個人によって3次元構造(立体構造)が異なるため、臓器移植などの際の拒絶反応に深く関わるほか、細菌、ウイルスなどに感染したとき、その目印となる抗原を免疫システムに示す働きも有しています。

MHCが、細胞のなかでどのように働いているのか、それを解明するにはMHCの立体構造の解明が必要でした。ストロミンジャー博士、ワイリー博士などハーバード大学の研究グループは1979年から1994年にかけてMHC(タイプⅠ、Ⅱ)の3次元構造を決定するとともに、さまざまな抗原(ペプチド抗原)がMHC分子にどのように結合するかなどを次々と明らかにしていきました。

両博士の研究によって深まったMHCに対する理解は、医療の幅広い分野に貢献しています。例えば、自分の細胞を免疫システムが攻撃してしまう自己免疫疾患の研究、体内でできた「がん」に対する免疫の研究、臓器移植の研究などに大きな進歩をもたらしています。

イラスト

臓器移植でも重要になるMHC

イラスト

臓器移植後の拒絶反応を減らすためには、臓器提供者と患者のMHCが近いことが大切だ。

タイムライン

1999年(第15回)JAPAN PRIZE

 

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