JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

脳の働く様子を視覚化する
機能的磁気共鳴影像法の原理を発見

2003年(第19回)JAPAN PRIZE

小川誠二博士(日本)

財団法人濱野生命科学研究財団、小川脳機能研究所 所長


小川 誠二博士(日本)

医療に用いられるMRI(核磁気共鳴画像法)は、私たちの体の内部を2次元および3次元の画像で示すことによって、病気の診断や治療に大きな役割を果たしています。もし、こうした画像診断によって組織の解剖学的構造だけでなく脳などの組織の「働きを見る」ことができたとしたら。そんな小川博士の発想によって誕生した技術が機能的磁気共鳴影像法(fMRI)です。fMRIの登場によって「ある作業をしたとき、脳のどの部分が働いているか」といった情報を視覚化することが可能になりました。

小川博士がfMRIの研究を開始した1980年代後半、脳の機能をMRIで測ることは不可能だと考えられていました。ところが、研究を続けているとMRIの信号には小さいながら、脳の活動に応じて変動するものがありました。それは、脳が活動している領域では血流が増加し、組織に酸素を運ぶヘモグロビンの磁性体としての性質が変わることを捉えていたのです。1990年に発表したこの現象こそがfMRIの始まりであり、小川博士はこれをBOLD(Blood Oxygenation Level Dependent)コントラストと呼びました。

現在では、1990年代は「脳科学の10年」と呼ばれ、脳に関する新たな研究が次々と登場しました。そのなかでfMRIは、脳研究の発展をもたらした最も重要な基盤技術のひとつといっていいでしょう。fMRIは、現在では外傷や脳梗塞などで機能を損傷した脳の診断と治療にも用いられています。

イラスト

建物を見た時と思い出した時の脳の活動部位
(青色:見た時 赤色:思い出した時)

イラスト

上:海馬傍回(Parahippocampal gyrus)
下:脳梁膨大後皮質(Retrosplenial cortex)
脳は特定のイメージに共通して反応する場所がある。図は、建物を見たとき(青)と思い出したとき〔赤)の脳の活動部位を示した。
(出典:東北福祉大学)

タイムライン

2003年(第19回)JAPAN PRIZE

 

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