JapanPrize歴代受賞者による社会貢献

私たちの生活を大きく変えた技術を生み出したJAPAN PRIZE受賞者

情報・通信

1876年にグラハム・ベルが電話機の特許を取得してから百数十年。現在では、世界のほとんどの地域でインターネットが利用でき、必要な人といつでも会話や情報のやりとりができるようになりました。こうした「情報化社会」の実現には、通信衛星や海底ケーブルを利用して大量の情報を送受信する技術や、通信の信頼性と効率を高める技術が不可欠でした。JAPAN PRIZEでは、こうした「通信の革命」をもたらした科学者・技術者が受賞しています。

数学・コンピューターサイエンス

現代では、銀行の預貯金の管理から交通機関の運行管理まで、社会の隅々でコンピューターが活用されています。そして今も、コンピューターサイエンスは、革新的な進歩を続けています。コンピューターが人と同じように考え、判断できる人工知能の研究が進められているほか、応用数学を利用しコンピューター通信における間違いを限りなくゼロにする技術、ロボットが人と共存する社会を実現する技術など、JAPAN PRIZEの受賞者は、常に新たな技術に挑戦し続けてきました。

半導体・電子デバイス

戦後、私たちの生活を便利で豊かなものに変えたのは、テレビ、生活家電、コンピューター、スマートフォンなど、さまざまなエレクトロニクス製品です。そして、こうした製品の実現には、半導体の性能を飛躍的高める技術、情報を高密度で記録する技術、通信の可能性を広げるレーザー光の実現など、たくさんのブレークスルーがありました。現代を切り開いた画期的な技術の開発に携わった科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

化学・新材料

現代社会の発展は、産業革命以前には知られていなかった物質、存在しなかった物質によって支えられているといっても過言ではありません。有機合成化学の進歩は、化学繊維・電子材料など優れた新材料を次々と生み出したほか、新たな医薬品の誕生にも大きく貢献しました。また、物質の結晶構造に注目したアモルファス材料の発見は、金属材料に新たな可能性をもたらしました。こうした新たな素材の誕生に貢献した科学者・技術者がJAPAN PRIZEを受賞しています。

医学・生命科学

「いつまでも健康で長生きしたい」という人々の願いに、JAPAN PRIZEを受賞した科学者・技術者たちは挑戦してきました。がんの原因に関する基本概念の確立、人工臓器の開発、天然痘根絶やHIV(ヒト免疫不全ウイルス)の発見、病気の早期発見につながる画像診断装置の発明、脳の病気の発症メカニズム解明、分子標的薬という新たな抗がん剤の開発など、テーマはさまざまですが、受賞者の業績をきっかけに研究開発は加速し、現代医療の発展につながりました。

生物資源

戦後、発展途上国を中心として人口の拡大が続き、深刻な食糧問題が生じました。科学技術への期待は「病気に強く、収穫量の多い品種の開発」や「健康な家畜を効率よく繁殖する技術の開発」であり、JAPAN PRIZEの受賞者たちも、熱帯・亜熱帯向けのイネの多収穫品種の開発や家畜の凍結精子による人工授精などに取り組みました。その結果、農業の生産性は大幅に向上しましたが、現在では海洋における漁業資源の涸渇という問題が浮上しています。

地球環境・エネルギー

地球は、私たち人類にとっての「ゆりかご」であるともに、時には自然災害をもたらし多くの人の命を奪う存在でもあります。例えば「地震はなぜ起こるのか」という人類の疑問にJAPAN PRIZE受賞者たちは答を出そうと挑戦し続けてきました。また、フロンガスによるオゾン層破壊のメカニズムの解明、熱帯林の保全、持続可能社会への提言、水災害を防ぐための新たな河川工学の提案など、JAPAN PRIZEの受賞者は常に新たな視点を私たちにもたらしています。

血中コレステロールを下げる医薬品
スタチンの発見と開発を成し遂げた

2006年(第22回)JAPAN PRIZE

遠藤章博士(日本)

株式会社バイオファーム研究所 代表取締役 所長


遠藤 章 博士(日本)

私たちの血液にはコレステロールや脂肪など脂質が含まれています。血液中のコレステロール濃度が高過ぎるのが高コレステロール血症です。余分なコレステロールは動脈硬化を促進する要因となり、その結果、心筋梗塞や脳梗塞などのリスクを高めます。遠藤博士は、1973年に青カビの成分のなかから血中コレステロールを低下させる作用を持つ物質「ML-236B」(コンパクチン)を発見。これがヒトにも有効であることを確かめました。


大学を卒業後、製薬会社で真菌類の研究に携わっていた遠藤博士は、1966年の米国留学を機に高コレステロール血症の治療薬の研究に着手しました。遠藤博士は、体内でコレステロールを合成する過程で働く酵素「ヒロロキシメチルグリタリル-CoA還元酵素」を阻害する物質に注目しました。遠藤博士は、それまでの研究で、カビやキノコの培養液に目的の作用を持つ物質が含まれているかどうかを効率良く調べる手法を確立していました。そのノウハウを生かして600種以上の真菌類を調べ、1973年に京都産のコメから酵素の働きを強力に抑える物質「コンパクチン」を発見しました。


コンパクチンは、有効性や安全性を確認する前臨床試験でも優れた医薬品であることが確かめられました。さらに、重い高コレステロール血症患者による臨床試験でヒトでの有効性と安全性が確認されました。遠藤博士の発見により製薬企業間の激しい開発競争が展開されました。アメリカの製薬企業がコンパクチンとよく似た物質である「ロバスタチン」を開発。1987年に発売されヒット商品となったことを皮切りに「スタチン」と総称される新薬が次々と登場しました。遠藤博士の研究によって、多くの高コレステロール血症患者が、安全で有効性の高い治療を受けられるようになったのです。

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青カビの仲間

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コンパクチンを生産する青カビの仲間(Penicillium citrinum)の写真。候補となった6000株のカビやキノコのひとつだ。
(出典:東京農工大学)

 

博士が発見したコンパクチンがもとになって誕生したさまざまなスタチン系薬剤

イラスト

タイムライン

2006年(第22回)JAPAN PRIZE

 

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